O Rabino Elazar de Kozhnitz (um mestre chassídico que faleceu em 1861) contaria a seguinte história, que ilustra o imenso valor e poder espiritual de uma única mitsvá.

Um médico judeu vivia como um pecador descarado que desprezava a Torá e suas leis. Enquanto ele incentivava seu filho a seguir seus caminhos, sua esposa gentilmente fez o menino se comprometer com uma mitsvá - a lavagem das mãos antes de qualquer refeição que incluísse pão. E, embora tenha crescido tão irreligioso quanto o pai, o filho levou a sério as palavras de sua mãe e, de fato, só comia pão se lavasse primeiro suas mãos, a ponto de passar o dia inteiro morrendo de fome se não tivesse como lavá-las.

Nossa história começa no dia em que o filho (que se tornou médico como seu pai) se envolveu em uma disputa e foi convocado a comparecer ao tribunal rabínico. Quando o juiz proferiu sua decisão em favor do outro litigante, o jovem médico sentiu que isso era injusto e começou a ridicularizar e ignorar a decisão do juiz. Deixado sem recurso, o juiz relutantemente escreveu um aviso de excomunhão, proibindo qualquer pessoa de entrar em contato com o médico. O jovem descartou isso também com outro escárnio, pois não se importava muito com a Lei Judaica.

Na mesma época, o jovem médico se preparava para uma viagem. Parte do caminho era traiçoeira e coberta de sangue. Um longo trecho de estrada através de uma floresta aterrorizada por gangues de bandidos que se escondiam por trás das árvores achava vítimas fáceis. Na esperança de impedir ataques, os viajantes se uniam antes de atravessar esses bosques. O jovem médico, no entanto, teve dificuldade em encontrar companheiros para a empreitada.

Ele perguntou a muitos comerciantes se ele poderia se juntar às suas caravanas, mas todos o ignoraram; o jovem médico estava, afinal, sob excomunhão.

Desesperado para finalmente partir, ele decidiu comprar um cavalo veloz e partiu por conta própria. Quando o jovem médico segurou nas rédeas, correndo, atravessando os bosques, percebeu sombriamente que havia esquecido de trazer água. Encontrar um rio era muito perigoso, mas também significava que o jovem não seria capaz de comer o pão que carregava em sua sacola. Muito rapidamente, seus dias na estrada se transformaram em um voo desesperado. Ignorando as objeções cada vez mais dolorosas do estômago, o jovem médico incentivava o cavalo a avançar sempre que possível e adormecer apenas quando a exaustão era esmagadora.

Ele esqueceu o número de vezes que pensou em pegar sua sacola e devorar o pão... E apesar de sua fome o atormentar ao limite, o jovem médico temia perder para tentar localizar um pouco de água.

No quarto dia de sua jornada, um som borbulhante chegou aos ouvidos do jovem médico, e ele se viu olhando para um rio que se movia rapidamente. Ele começou a afastar-se do cavalo e sentiu o coração parar: a poucos passos de distância, bandidos a cavalo se reuniam do outro lado da margem do rio. Dois dilemas surgiram na mente do jovem médico: ele podia lavar as mãos agora e correr o risco de ser morto, ou correr de volta, montar no cavalo e fugir.

Mas a fome do jovem médico o fez delirar, e assim venceu sua dúvida.

Com os sons zombadores dos bandidos gritando de longe e os cascos de seus cavalos batendo no chão, o jovem médico correu até o rio para lavar as mãos nas águas geladas. O som das risadas dos bandidos se aproximava mais alto, e o jovem médico começou a correr de volta para o cavalo. Ele tinha acabado de abrir sua sacola com as mãos trêmulas quando o primeiro bandido o atacou. O médico caiu, o sangue jorrando de uma ferida na cabeça. Os outros bandidos se aproximaram e o espancaram roubando tudo o que ele trazia consigo. Depois, finalmente partiram o deixando ali para morrer.

Sua alma subiu ao alto e apareceu diante da Corte Celestial. Antes de qualquer coisa ser dita, as mitsvot que o jovem médico considerava tão queridas - a lavagem das mãos - apareceram perante os juízes e relataram a dedicação do jovem, insistindo que ele deveria ser admitido imediatamente no paraíso. O pedido foi aceito e a alma do jovem médico foi levada para os portões. O porteiro supremo, no entanto, estava bloqueando seu caminho.

"Você foi excomungado durante seu tempo na terra", explicou ele, "e eu não posso deixar você entrar. Volte para o rabino que efetuou a proibição para que ele possa revertê-la."

Naquela noite, a alma do jovem médico se apresentou no sonho do rabino e o informou de sua situação. Não querendo atrasar a passagem de uma alma ao paraíso, o rabino renunciou ao seu decreto imediatamente. Mas, ao retornar a alma do jovem médico, o porteiro ainda lhe negou a entrada. “Assim como a excomunhão foi escrita, também deve ser sua isenção. E”, acrescentou o porteiro,“ solicite que o rabino providencie um enterro judaico para o seu corpo”.

O rabino sonhou com a alma do jovem médico novamente e concordou em anular publicamente a excomunhão logo ao amanhecer. Ele também assegurou à alma que seu corpo seria recolhido e enterrado pelo primeiro grupo de comerciantes que deixasse a cidade.

Mas uma coisa curiosa chamou a atenção do rabino: quanto mais os dois continuavam conversando, mais a alma transmitia um mandamento marcado da Torá e de seus ensinamentos. O rabino perguntou como a alma do jovem médico adquiriu esse conhecimento, pois, durante sua vida corporal, ele era um homem distante de qualquer coisa judaica.

“Antes de visitar o paraíso”, respondeu a alma, “um anjo criado a partir do meu sacrifício para cumprir a mitsvá de lavar as mãos antes de comer pão, me transmitiu toda a Torá.”